Anuncio de NASA: Evidencia de geiseres en Europa

Astronomía

Por Sophimania Redacción
27 de Septiembre de 2016 a las 09:29
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Anuncio de NASA: Evidencia de geiseres en Europa
El telescopio Hubble ha detectado fuerte evidencia de penachos o geiseres en Europa. Imagen: NASA

La noticia que NASA había anunciado ya se confirmó ayer por la tarde, se ha obtenido más evidencias para demostrar que Europa, la luna helada de Júpiter lanza chorros de agua hacia el espacio.

Los científicos informaron de este comportamiento por primera vez en el año 2013 gracias a unas detecciones del Hubble, pero ahora han hecho una observación de seguimiento. Esta noticia es importante porque Europa, con su enorme océano líquido debajo de la superficie, es uno de los lugares más probables de encontrar vida microbiana fuera de la Tierra.

La manera más eficaz de probar esta posibilidad es volar a través de los chorros con una nave espacial instrumentada. Se podría incluso intentar capturar una muestra de material eyectado y traerlo de vuelta a la Tierra para su análisis biológica más detallado. La otra alternativa, de tratar de aterrizar en la luna y perforar a través de quizás decenas de kilómetros de hielo para examinar el agua del océano, sería un gran desafío.

El telescopio Hubble hizo esta última identificación mediante el estudio de Europa mientras esta pasaba por delante de Júpiter. El telescopio observó en longitudes de onda ultravioleta para ver si la luz del planeta gigante estaba siendo absorbida de alguna forma por el material emanando de la superficie de la luna.

El Hubble observó la luna 10 veces y en 3 de esas ocasiones captó lo que parecía ser "dedos oscuros" que se extendían desde el borde de Europa. William Sparks, el astrónomo principal del estudio, dijo que no se le ocurrió ningún otro fenómeno natural que no sean penachos de agua.

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Las manchas al sur de Europa podrían ser penachos de agua saliendo de la superficie. Foto: JPL

"No estamos al tanto de algún artefacto instrumental que pueda causar estas características. Pero seguimos siendo cautos porque estamos trabajando en longitudes de onda difíciles para el Hubble", dijo a Sparks a los periodistas. "No pretendemos haber demostrado la existencia de penachos, sino más bien haber contribuido con evidencia de que dicha actividad puede estar presente". Sin embargo, la ubicación de los posibles chorros se ve muy similar a la región donde el Hubble detectó previamente un exceso de oxígeno e hidrógeno, los componentes del agua.

Por su parte, la científica principal de proyecto del Hubble, Jennifer Wiseman dijo que el caso era intrigante. "El [trabajo anterior] utilizó la espectroscopia, por lo que realmente podían discernir evidencias de moléculas de agua disociadas", comentó. "El equipo de Sparks descubrió evidencia de actividad de penachos a través de imágenes. Así que estos son enfoques visualmente diferentes, que se complementan entre sí, y que parecen ser evidencia independiente de la actividad de penachos en Europa."

Los resultados de las observaciones sugieren que los chorros alcanzan varios cientos de kilómetros de altura antes caer de nuevo en Europa. El cálculo basado en el trabajo del 2013 estima un volumen de agua equivalente a una piscina olímpica arrojada al espacio más o menos cada ocho minutos. Lo que está claro es que cualquier actividad es esporádica, y los científicos tendrán que comprender por qué.

Los chorros de agua ya se han visto de cerca en Encelado, una luna helada de Saturno. Estos emanan de una serie de fisuras en el polo sur de la luna. La sonda Cassini, actualmente en órbita a Saturno, incluso se ha acercado lo suficiente como para averiguar la química delas emisiones. Pero la instrumentación de la sonda no está diseñada para detectar la presencia o actividad de microbios.

Hubble ha detectado evidencia de geiseres en Europa. Video: NASA Goddard

Por otro lado, NASA acaba de enviar la sonda Juno a Júpiter, pero esta tampoco tiene ningún equipo de detección de vida a bordo y, en todo caso, no tiene planeado a acercarse lo suficientemente a Europa como para tomar alguna muestra.

Sin embargo, tanto la NASA como la ESA tienen misiones futuras en la etapa de planificación para visitar a Europa con el fin de realizar sobrevuelos repetidos, y la noticia de que la luna tiene chorros de agua seguramente será tomada en cuenta a la hora de programar las misiones.

Curt Niebur, de NASA, dijo que la nave espacial tendría instrumentos que podrían "investigar agresivamente" cualquier penacho, pero también hizo hincapié en que la obtención de una prueba convincente de que existieron microbios en Europa no es nada fácil. "La misión de sobrevuelo de Europa que será lanzada en la década de 2020 no es una misión de búsqueda de vida", explicó.

"Esa misión está enfocada en evaluar la habitabilidad de Europa y lo hacemos de esta manera por una razón muy simple: sabemos cómo medir la habitabilidad, tenemos mucha experiencia, tenemos una gran cantidad de instrumentos que son muy robustos y buenos haciendo eso. Cuando se trata de encontrar la vida, no tenemos tanta experiencia y de hecho tenemos un debate continuo en la comunidad científica sobre la mejor manera de cómo detectar vida en una misión como esta", añadió.

Lo que no estaba en duda, dijo Paul Hertz, director de la astrofísica en la NASA, era el perfil de Europa como un objetivo clave en la búsqueda de vida extraterrestre: "En la Tierra, la vida se encuentra allí donde hay energía, el agua y los nutrientes. Así que tenemos un interés especial en cualquier lugar que podría poseen esas características. Y Europa podría ser uno de esos lugares".


FUENTES: NASA, EL PAÍS, BBC 


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