Astrónomos descubren por primera vez agua en la atmosfera de un exoplaneta

Astronomía

Por Sophimania Redacción
3 de Agosto de 2017 a las 19:00
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Astrónomos descubren por primera vez agua en la atmosfera de un exoplaneta
WASP-121b arroja nuevas luces sobre como puede estar compuestos los Júpiters Calientes. Imagen: NASA

Científicos han detectado por primera vez moléculas de agua "brillantes" alrededor de un planeta fuera de nuestro Sistema Solar, dándonos la mejor evidencia hasta la fecha de un exoplaneta con estratosfera. Este enorme hallazgo podría decirnos mucho más sobre los Júpiter Calientes. Los resultados fueron publicados en Nature.

Los Júpiter Calientes son un tipo misterioso de gigantes de gas que, como su nombre lo indica, se parecen a Júpiter y son comunes en la galaxia aunque no en nuestra zona. En este caso WASP-121b se encuentra a unos 900 años luz de la Tierra.

Debido a su temperatura, estos planetas tienen pocas posibilidades de albergar vida. Pero entender más acerca de sus atmósferas es un gran paso en la determinación de las condiciones físicas y químicas que conforman los mundos alienígena.

"Este resultado es emocionante porque muestra que un rasgo común de la mayoría de las atmósferas de nuestro Sistema Solar (una cálida estratosfera) también puede encontrarse en atmósferas de exoplanetas", dice uno de los investigadores, Mark Marley, del Centro de Investigación Ames de la NASA. "Ahora podemos comparar procesos en atmósferas de exoplanetas con los mismos procesos que ocurren bajo diferentes conjuntos de condiciones en nuestro propio Sistema Solar".

El equipo detectó moléculas de agua brillando en la atmósfera de WASP-121b utilizando el telescopio espacial Hubble, con un análisis espectroscópico que muestra las moléculas de agua emitiendo radiación infrarroja a medida que pierden energía debido al aumento de calor en la estratosfera de casi 2500°C del planeta.

Aunque a menudo creemos que la presencia de agua puede significar evidencia de vida en algún planeta, esta vez, las altas temperaturas hacen que sea poco probable que exista algo vivo en WASP-121b.

El exoplaneta se parece a Júpiter en su masa (1.2 veces la masa de Júpiter) y en su radio (de alrededor de 1.9 veces), pero orbita muy cerca de su estrella cada 1.3 días, mientras que el gigante del sistema solar lo hace cada 12 años. Esa intensa proximidad explica por qué WASP-121b no es un planeta en el que nada podría vivir.

Sin embargo, a pesar de eso, WASP-121b es de gran importancia astronómica. "Cuando se trata de exoplanetas distantes, que no podemos ver con el mismo detalle que otros planetas aquí en nuestro propio Sistema Solar, tenemos que depender de técnicas proxy para revelar su estructura", dice el astrónomo Drake Deming de la Universidad de Maryland. "La estratosfera de WASP-121b es tan caliente que puede hacer brillar el vapor de agua, el cual es la base de nuestro análisis."

Aunque no están completamente seguros de qué productos químicos en la atmósfera superior están absorbiendo tanto la luz de las estrellas para provocar esta transición, el equipo especula que el óxido de vanadio y el óxido de titanio pueden estar en juego, los cuales se creen sólo ocurren en los más calientes de los Júpiter Calientes.

Resolver ese misterio será parte del enfoque de futuras observaciones, con el objetivo de descubrir más acerca de lo que hace que estos exoplanetas sean tan extraños, y ayudarnos a refinar la búsqueda de otros tipos de planetas que podrían apoyar la vida.

"Los Júpiter Calientes son un primer paso hacia el perfeccionamiento de nuestras habilidades, el desarrollo de nuestras herramientas, preparándonos para las cosas que son más parecidas a la Tierra", dijo a The Verge el astrónomo Kevin Heng de la Universidad de Berna, que revisó el estudio. "Este es el primer paso en un largo camino", finalizó.

 

FUENTES: THE VERGE, SCIENCEALERT

 

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