Dos exoplanetas detectados por el Hubble tienen atmósfera

Astronomía

Por Sophimania Redacción
22 de Julio de 2016 a las 17:48
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Dos exoplanetas detectados por el Hubble tienen atmósfera
Representación artística de TRAPPIST 1C y 1B. Imagen: NASA

Los astrónomos que trabajan con el telescopio espacial Hubble han analizado por primera vez las atmósferas de dos exoplanetas similares a la Tierra, llegando a la conclusión de que podrían ser ideales para la existencia de vida. Los hallazgos sugieren que ambos exoplanetas, TRAPPIST 1b y TRAPPIST 1c, no tienen atmósferas basadas en  hidrógeno, lo cual los harían inhóspitos.

"La falta de una asfixiante envoltura de hidrógeno y helio aumenta las posibilidades de habitabilidad de estos planetas", dijo en un comunicado Nikole Lewis, del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en los EE.UU. "Si tuvieran una cantidad significativa de hidrógeno y helio, no habría posibilidad de que ninguno pudiera albergar vida debido a que la densa atmósfera actuaría como un invernadero."

Los dos exoplanetas en el estudio fueron descubiertos por primera vez en 2015 por el Pequeño Telescopio de Planetas en Tránsito y Planetesimales (TRAPPIST por sus siglas en inglés), que se encuentra en el Observatorio La Silla en Chile. Hasta ahora, los investigadores saben que los planetas giran alrededor de una estrella de 500 millones de años dentro de la constelación de Acuario a unos 40 años luz de distancia.

Desde su descubrimiento, los astrónomos han estado estudiando los dos planetas, ya que podrían orbitar dentro de la zona Ricitos de Oro (una distancia que no está ni demasiado lejos y ni demasiado cerca de una estrella, proporcionando las temperaturas ideales para mantener la vida). "TRAPPIST-1b completa un circuito alrededor de su estrella enana roja en 1.5 días y TRAPPIST-1c en 2.4 días. Estos planetas están entre 20 y 100 veces más cerca de su estrella de lo que la Tierra está del Sol", explican funcionarios de la NASA.

Debido a que la estrella es mucho más débil que el Sol, los científicos sugieren que TRAPPIST-1c podría estar dentro de la zona habitable, con sus temperaturas moderadas proporcionando las condiciones adecuadas para que exista agua en estado líquido.

El nuevo estudio atmosférico se llevó a cabo el 4 de mayo, cuando los dos planetas estaban en frente de la estrella al mismo tiempo, en un evento conocido como "doble tránsito", que sólo ocurre una vez cada dos años. Con ambos de los planetas visibles, el equipo fue capaz de utilizar la espectroscopia para encontrar pistas sobre la composición de su atmósfera.

Si bien la composición química exacta todavía no está clara, el equipo dice que fueron capaces de descartar que la atmósfera contenga altos niveles de hidrógeno y helio, lo que aumenta las posibilidades de que pueda albergar vida.

"Estos planetas del tamaño de la Tierra son los primeros mundos que los astrónomos pueden estudiar en detalle con los telescopios actuales y planificados para determinar si son aptos para la vida", dijo el líder del equipo Julien de Wit, del MIT. "El Hubble tiene la posibilidad de jugar el papel de preselección atmosférica central para decirle a los astrónomos cuál de estos planetas son los principales candidatos para un estudio más detallado con el telescopio Webb", añadió.

El equipo espera que a medida que más telescopios son puestos en funcionamiento, tales como el telescopio espacial James Webb, tendrán la capacidad para entender completamente la composición de estos exoplanetas con el fin de determinar qué tan parecido a la Tierra realmente son.

"Con más datos, tal vez podríamos detectar metano o ver las características del agua en las atmósferas, lo que nos proporcionará estimaciones sobre la profundidad de las atmósferas", dijo Hannah Wakeford, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. El nuevo estudio fue publicado recientemente en la revista Nature.

 

FUENTES: SCIENCEALERT, SPACE


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