Descubren lunas que se crean y destruyen en Saturno

Cosmos

Por Sophimania Redacción
10 de Septiembre de 2014 a las 11:04
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Descubren lunas que se crean y destruyen en Saturno

 

Científicos del Instituto SETI han descubierto la creación y destrucción de pequeñas lunas en los anillos de Saturno. Según explican en la revista Icarus, no miden más de un kilometro de longitud y perduran pocos años.

 

Los investigadores descubrieron una notoria diferencia en los anillos de Saturno al comparar las imágenes hechas por la nave espacial Cassini de la NASA con otras fotos tomadas hace 30 años por la misión Voyager.

 

“El anillo F es un elemento estrecho, lleno de protuberancias y compuesto enteramente de hielo de agua que se encuentra a las afueras de los grandes y luminosos anillos A, B y C… tienen puntos blancos, sin embargo, ha cambiado radicalmente su aspecto desde el momento de la Voyager. Hoy en día, hay menos protuberancias muy brillantes.”, dijo el investigador Robert French.

 

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Los anillos de Saturno

 

 

 

¿Qué son los puntos brillantes?

 

“Creemos que los nudos más luminosos se producen cuando diminutas lunas, no más grandes que una gran montaña, chocan con la parte más densa del anillo. Estas lunas son lo suficientemente pequeñas para unirse y luego romperse en poco tiempo.”, dice French.

 

El anillo F está en un lugar especial en el sistema de anillos, a una distancia conocida como límite de Roche, llamado así por el astrónomo francés Edouard Roche, el primero en señalar que si una luna orbita demasiado cerca de un planeta, la diferencia en el tirón gravitatorio sobre su lado más cercano y más lejano puede destrozarla.

 

Esto sucede a una distancia que depende de la masa del planeta. En el caso de Saturno, esa distancia se sitúa en la ubicación del anillo F. Las lunas en cuestión tienen unos 5 kilómetros de tamaño, lo que implica que pueden unirse rápidamente.

 

La precipitada formación de las minilunas se debe a Prometeo, una luna que mide 100km y que orbita dentro del anillo F. Debido a que cada 17 años esta luna se alinea con el anillo F y pone de relieve su influencia gravitatoria sobre las partículas del anillo.

 

 

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El estrecho anillo F de Saturno (el más exterior) / NASA/JPL-CALTECH/SSI

 

 

 

Colisión de minilunas

 

“Estas pequeñas lunas recién nacidas colisionan continuamente a través del anillo F, al igual que los coches de choque, produciendo grumos brillantes al tiempo que viajan alocadamente a través de carriles de material”, dice el también investigador Mark Showalter.

 

“Pero este es un comportamiento autodestructivo, y las lunas -estando justo en el límite de Roche- apenas son estables y se fragmentan rápidamente.”

 

Entonces si Prometeo es el causal de la aparición y desaparición de esas aglomeraciones, se podría decir que se producirá un aumento en la prevalencia de las minilunas en los próximos años. Los astrónomos podrán comprobar esta hipótesis con los datos de Cassini.

Esta investigación también puede dar una idea sobre cómo se construyen los sistemas planetarios. “El tipo de procesos que tienen lugar alrededor de Saturno es muy similar a los que tuvieron lugar aquí (el Sistema Solar) hace 4,6 millones de años, cuando se formaron la Tierra y los demás planetas grandes”, señala French.

 

Fuente: ABC


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