NASA probará una nueva técnica para buscar vida en Marte

Misiones Espaciales

Por Sophimania Redacción
20 de Agosto de 2016 a las 00:11
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NASA probará una nueva técnica para buscar vida en Marte
Una nueva forma de espectometría podría ser usada para explorar Marte. Imagen: MIT

Científicos de MIT han ideado una nueva herramienta para identificar qué rocas marcianas son más propensas que otras a tener signos de vida pasada. El sistema ayudará al siguiente explorador de la NASA a buscar muestras de rocas lo más prístinas e inalteradas posible, dándole una mejor oportunidad de identificar vida microbiana, ya que conservan gran parte de su composición original.

La técnica, que utiliza una forma de espectroscopia será construida en el siguiente rover que NASA enviará a Marte en 2020. Las muestras de roca serán recogidas por el robot y luego recuperadas por astronautas humanos varios años más tarde, estos las traerán a la Tierra para su posterior análisis.

"Esto puede ayudar a decidir qué muestras deberá guardar el rover del 2020 ", dijo un miembro del equipo, Roger Summons del MIT. "Va a estar buscando la materia orgánica preservada en los sedimentos, y esto permitirá una selección más informada de las muestras para el retorno a la Tierra", añadió.

La espectroscopia Raman es una técnica utilizada por los geólogos para identificar los productos químicos en rocas antiguas sin tener que tocarlas. Funciona mediante la medición de las diminutas vibraciones de los átomos dentro de las moléculas de un material determinado. A partir de esto, los geólogos pueden averiguar la composición de una roca, porque los átomos y moléculas vibran a diferentes frecuencias dependiendo de los químicos a los que estén ligados, pero se requiere algo más exacto para explorar Marte.

El equipo del MIT quería ser capaz de distinguir entre la materia orgánica que tuvo orígenes biológicos (y por tanto signos de vida) y la materia orgánica que se había desarrollado a partir de algún otro proceso químico.

Usando muestras de sedimentos antiguos de la Tierra, los científicos se percataron de algunos datos ocultos en los espectros Raman que ayudaron a calcular la relación de hidrógeno con átomos de carbono en la roca. Esto indica la cantidad de cambio que una roca ha sufrido, ya que cuanto más calor experimenta con el tiempo, hay menos hidrógeno.

Ese tipo de conocimiento es útil en Marte porque permitirá observar a las rocas que se han mantenido sin cambios durante largos períodos de tiempo. Mediante el análisis de los espectros Raman de terreno rocoso de Marte, el Rover de la NASA será capaz de buscar las muestras que han sido bien conservadas en la superficie del planeta, ya que contienen relativamente más hidrógeno.

El equipo del MIT probó su sistema en un antiguo fósil, además de un montón de muestras de rocas comunes donde la composición química ya era conocida. En ambos casos, la nueva técnica de análisis de datos funcionó como se esperaba.

Hasta que parta la misión 2020 va a existir muchas oportunidades de poner a prueba el método en nuestro propio planeta, y al hacerlo, los geólogos también serán capaces de descubrir más sobre la historia de la Tierra.

"Tenemos la esperanza de entender, por ejemplo, cuándo apareció por primera vez el ciclo del carbono biológico que tenemos en la Tierra hoy en día o cómo evolucionó con el tiempo", finalizó Summons.

 

FUENTES: PHYS.ORG, SCIENCEALERT, NATURE WORLD NEWS


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