Enjambre de pequeños satélites estudiará la termósfera terrestre

Misiones Espaciales

Por Sophimania Redacción
16 de Agosto de 2016 a las 23:36
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Enjambre de pequeños satélites estudiará la termósfera terrestre
Los CubeSats serán puestos en órbita desde la Estación Espacial Internacional. Imagen: Von Karman Institut

La termosfera es una región de la atmosfera terrestre que ha sido poco estudiada. Para entender los procesos  de ionización que ocurren allí es que en diciembre de este año, será puesta en órbita desde la Estación Espacial Internacional (ISS), una flotilla de 50 CubeSats (pequeños satélites con un peso promedio de dos kilos cada uno) como parte de la misión QB50.

Más de 40 universidades e institutos de investigación de 28 países, entre ellos Estados Unidos, Canadá, China, Francia, Italia, Corea, Reino Unido y Australia han participado en la fabricación de los CubeSat QB50. Toda la misión está dirigida por el Instituto Belga Von Karman de Dinámica de Fluidos.

Los pequeños satélites se centrarán en la parte baja de la termosfera, la cual está entre los 200 y 380 km por encima de la Tierra, una región vital para las comunicaciones, la formación del clima y que ayuda a la Tierra a protegerse contra los rayos cósmicos y la radiación solar. Esta misión es hasta el momento la más amplia exploración de la termosfera baja.

"Esta región es poco conocida y difícil de medir", dijo Andrew Dempster, Director del Centro Australiano de Investigación de Ingeniería Espacial (ACSER) en la Universidad de Nueva Gales del Sur (UNSW). "Sin embargo, es la interfaz entre nuestro planeta y el espacio. Es el lugar donde la mayor parte de la radiación ultravioleta y de rayos X del Sol choca con la Tierra, y genera las auroras y los peligros potenciales que pueden afectar a las redes eléctricas y de comunicaciones."

Los satélites que lanzará la UNSW serán 3: el ACSER de UNSW-EC0, que estudiará la composición atómica de la termosfera; el INSPIRE-2, un proyecto conjunto entre la Universidad de Sydney, la UNSW y la Universidad Nacional de Australia, que medirá la temperatura de los electrones y la densidad del plasma en la región; y el SUSAT, un proyecto conjunto entre la Universidad de Adelaida y la Universidad de Australia del Sur.

Los tres satélites, junto con otros 37 CubeSats, serán enviados a la ISS en diciembre por un cohete orbital ATK Antares desde Wallops Island, Virginia, dentro de una nave de carga Cygnus. Los CubeSats serán desplegados desde la ISS aproximadamente un mes después de su llegada, y caerán hasta la región de destino.

"Esta es la más extensa exploración de la termosfera inferior, haciendo mediciones con un detalle nunca antes intentado", dijo Elias Aboutanios, líder del proyecto de la UNSW-EC0. "Los satélites funcionarán durante tres a nueve meses (y quizás hasta un año) en órbita alrededor de esta región poco estudiada de espacio, antes de que su órbita decaiga y re-entre en la atmósfera y se queme", añadió.

Cada CubeSat también lleva otros instrumentos con sus propios objetivos científicos. UNSW-EC0, por ejemplo, tiene otros tres experimentos: un chip de ordenador diseñado para evitar fallar en la dura radiación del espacio, ya que algunos satélites y sondas espaciales se ven obligados a hacerlo cuando son golpeados por los rayos cósmicos; un GPS espacial para permitir que los satélites se agrupen en enjambres; y un micronucleo resistente a la dura radiación del espacio.

Además, el exterior de la UNSW-EC0 está hecho totalmente de termoplástico impreso en 3D, y es en sí mismo un experimento para probar la fiabilidad de la utilización de la impresión en 3D para la fabricación de satélites, lo que hace que sean más económicos.

 

FUENTES: ABC, IET.ORG


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